Comment le Texas rouge est devenu un modèle d’énergie verte

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Une chose remarquable s’est produite en mars de cette année. Pour la première fois, l’État du Texas, riche en combustibles fossiles, a produit plus d’électricité à partir de l’énergie solaire qu’à partir du charbon.

Peut-être plus frappant encore, en début d’après-midi du 14 mai, le Texas a brièvement atteint 19,1 gigawatts de production d’énergie à partir de fermes solaires. Cela a établi un nouveau record à l’échelle des États-Unis, selon les chiffres de Grid Status, qui suit les données sur la production d’électricité à travers les États-Unis.

Graphique montrant que le Texas a généré plus d'électricité à partir de l'énergie solaire que du charbon pour la première fois en mars

Ce qui rend cette réussite encore plus significative est l’État que le Texas a placé à la deuxième place : la Californie. Un bastion progressiste qui impose des objectifs en matière d’énergie propre depuis plus de 20 ans et qui a acquis une avance dominante dans le domaine de l’énergie solaire à grande échelle, il a été éclipsé par une centrale des combustibles fossiles dirigée par les Républicains, gouvernée par un opposant en série à la législation sur l’énergie propre.

Il y a à peine cinq ans, cela aurait été impensable. En 2019, le Texas comptait un peu plus de 2 GW de centrales solaires à grande échelle, contre 13 GW pour la Californie. Depuis lors, cependant, le Lone Star State est entré dans un boom solaire. Depuis ce mois-ci, elle a déployé 23,6 GW d’énergie solaire à grande échelle contre 21,2 GW en Californie.

Graphique montrant que le Texas a dépassé la Californie en matière de production solaire à grande échelle

Lorsque le dernier lot de centrales solaires sera mis en service, le Texas aura ajouté plus de capacité solaire par habitant en une seule année que n’importe quel État américain et n’importe quel pays du monde, selon données du groupe de réflexion énergétique Ember. Presque du jour au lendemain, un État synonyme de carburants sales est devenu le géant américain de l’énergie propre, et la tendance continue de s’accélérer.

Le Texas est toujours fortement dépendant du gaz, mais sa transition vers une énergie propre est emblématique d’une dynamique qui se joue à maintes reprises dans les débats sur le climat : l’économie a l’habitude de l’emporter sur la politique et l’idéologie. Le fait que la plupart des Texans souhaitent augmenter la production de combustibles fossiles et soient plus hostiles que l’Américain moyen aux objectifs en matière d’énergie propre est impuissant face aux incitations financières.

Graphique montrant que le Texas est susceptible d'étendre son avance en continuant à construire et à connecter de nouvelles installations solaires à l'échelle du réseau beaucoup plus rapidement que la Californie.

Ce n’est pas que la politique n’a pas d’importance. Mais l’économie, qui façonne la politique, peut transformer même le plus grand sceptique face au changement climatique en un évangéliste de l’énergie propre. C’est exactement ce qui s’est produit au Texas, où une improbable coalition en faveur des énergies propres s’est formée. Les progressistes urbains des villes bleues comme Austin ont été rejoints par les conservateurs ruraux de l’ouest du Texas qui reconnaissent que les énergies renouvelables sont en train de devenir une source essentielle de développement économique pour leurs communautés.

Bien qu’ils ne représentent qu’une infime partie de la population de l’État, les comtés ruraux recevront plus de 60 % des dizaines de milliards de dollars qui devraient affluer au Texas provenant des énergies renouvelables et du stockage au cours des prochaines années, selon un rapport par Joshua Rhodes, expert en politique énergétique et chercheur à l’Université du Texas à Austin.

Le rapport regorge notamment de témoignages pro-renouvelables de propriétaires de petites entreprises, d’éleveurs et de politiciens républicains. Il a été financé par une organisation conservatrice et un groupe de réflexion favorable aux entreprises. Il est révolu le temps où les brochures vantant les vertus de l’énergie propre étaient l’apanage d’organisations progressistes à but non lucratif faisant appel à la meilleure nature du lecteur.

Le signe le plus clair que l’économie a transformé la politique du changement climatique au Texas est peut-être venu l’année dernière, lorsque plusieurs projets de loi législatifs visant à rendre plus difficile la construction de nouvelles installations solaires et éoliennes n’ont pas été votés.

Graphique montrant qu'après des années de retard, le Texas est devenu le géant américain de l'énergie propre

La facilité de construction et de connexion de nouveaux projets renouvelables au Texas par rapport à ailleurs a été l’une des principales raisons du boom des énergies propres dans l’État. Son gestionnaire de réseau électrique utilise un modèle « connecter et gérer ». Celui-ci évalue les nouveaux projets sur la base des exigences locales essentielles nécessaires pour se connecter au réseau au lieu de mener des études approfondies sur les ramifications potentielles plus larges.

Le résultat est que la mise en service d’une nouvelle production d’électricité prend environ deux fois moins de temps au Texas qu’ailleurs. La Federal Energy Regulatory Commission des États-Unis cherche désormais à suivre une approche similaire afin d’accélérer la transition à l’échelle nationale. Red Texas est devenu le modèle pour passer au vert.

La nature polarisée du discours politique américain peut donner l’impression que les énergies renouvelables restent un sujet de discorde. Mais détournez votre regard des informations par câble vers les plaines du Texas et une autre histoire se déroule. Pour ceux qui ont la peau en jeu et qui recherchent un bon investissement, l’énergie propre est devenue une évidence.

john.burn-murdoch@ft.com, @jburnmurdoch