Comment Rishi Sunak a choqué Westminster avec des élections générales anticipées

Lorsque Rishi Sunak a annoncé à son cabinet, après des semaines d’angoisse, qu’il organiserait des élections générales surprises le 4 juillet, il a immédiatement obtenu le soutien enthousiaste de son ministre du Logement, Michael Gove.

“Qui ose gagne”, a déclaré Gove mercredi après-midi, citant la devise du régiment SAS. “Vous avez osé – et vous gagnerez.”

Gove aurait reçu une cote de 25-1 à Ladbrokes s’il était prêt à soutenir son affirmation concernant une victoire électorale de Sunak avec de l’argent sonnant et trébuchant ; Le Premier ministre s’est lancé dans une campagne de six semaines alors que ses conservateurs sont à la traîne du parti travailliste d’opposition de plus de 20 points de pourcentage dans les sondages d’opinion.

Tous les ministres n’ont pas soutenu sa décision de déclencher des élections anticipées : Esther McVey a déclaré qu’il aurait dû attendre plus longtemps pour que les fruits de la reprise économique se répercutent sur les électeurs. De façon inquiétante, McVey est le « ministre du bon sens ».

Mais Sunak a reçu une démonstration enthousiaste de soutien ministériel – des coups bruyants sur la table du cabinet – alors qu’il se préparait à s’aventurer sous la pluie de Downing Street pour annoncer les élections du 4 juillet à la nation peu après 17 heures.

« Cela faisait des jours que nous vérifiions les prévisions météorologiques », a déclaré un membre du personnel du numéro 10, après que le Premier ministre ait été trempé lors de sa déclaration. « Mais Rishi n’allait annoncer les élections que dans la rue. C’était très britannique.

Michael Gove arrive au 10 Downing Street le 22 mai 2024 à Londres, en Angleterre
Michael Gove arrive à Downing Street pour la réunion au cours de laquelle Rishi Sunak a informé son cabinet de la date des élections © Getty Images

La décision de Sunak d’organiser des élections d’été a déclenché une réaction de colère de la part de certains députés conservateurs désespérés, perplexes face à sa décision de se rendre dans le pays alors que le parti est si loin derrière dans les sondages.

Un ancien ministre a qualifié la décision de « folle », tandis qu’un autre député conservateur a déclaré qu’il se sentait « résigné » à l’idée de perdre son siège.

S’en prenant à Sunak et à sa capacité à s’envoler pour la Californie s’il est battu aux élections, un ardent critique conservateur, craignant de perdre son siège, a déclaré avec amertume et avec une certaine exagération : « Je ne possède pas de ranch en Californie ». (Sunak possède un appartement à Santa Monica.)

D’autres conservateurs ont insisté sur le fait qu’ils soutenaient la décision de Sunak. L’ambiance parmi les ministres était « favorable », a déclaré l’un d’entre eux, qui a décrit la réaction à la décision de Sunak comme « un mélange de surprise et d’enthousiasme ».

Ses alliés ont déclaré qu’il était de plus en plus disposé à convoquer des élections d’été au cours des six dernières semaines, la décision se cristallisant dans son esprit au cours des quinze derniers jours.

Sunak a surtout consulté le chancelier Jeremy Hunt et ils ont convenu qu’attendre jusqu’à l’automne n’apporterait que peu de réconfort économique supplémentaire, notamment parce que les finances publiques ne pourraient pas supporter de nouvelles réductions d’impôts.

Il y a eu des débats acharnés au sein du cercle restreint de Sunak sur le moment du scrutin ; Le chef de campagne Isaac Levido était depuis longtemps favorable à l’automne, tandis que le chef de cabinet Liam Booth-Smith était censé soutenir des élections anticipées.

“En fin de compte, ils ont tous convenu que c’était la décision de Rishi et qu’ils soutiendraient tout ce qu’il voulait faire”, a déclaré un allié du Premier ministre. “C’était bien équilibré, mais cela faisait preuve de force et de courage – c’est ce que le public attend de ses politiciens.”

Certains députés conservateurs d’arrière-ban étaient d’accord. L’un d’eux a déclaré que la décision faisait preuve d’« audace », tandis qu’un autre a déclaré qu’il était prêt à présenter cet argument aux électeurs. Des sentiments positifs ont également été diffusés sur les groupes conservateurs WhatsApp.

S’exprimant lors d’un rassemblement organisé au ExCel Centre de Londres mercredi soir, Sunak a déclaré à ses partisans que les dernières années avaient été difficiles, mais qu’il avait rempli sa première priorité. “Pour ramener l’inflation à la normale.”

Le Premier ministre britannique Rishi Sunak s'adresse aux délégués et aux membres du parti, alors qu'il lance la campagne électorale générale du Parti conservateur au ExCel Centre le 22 mai 2024 à Londres, en Angleterre.
Rishi Sunak s’adresse aux délégués et aux membres du parti au ExCel Centre de Londres : « Nous, les conservateurs, avons un plan clair avec des actions audacieuses pour assurer un avenir meilleur » © Getty Images

Les ministres se sont alignés autour de Sunak – qui portait encore des pantalons détrempés – pour dire que « le centime avait chuté » dans toute l’Europe et que le programme d’asile du gouvernement rwandais était le moyen de lutter contre l’immigration clandestine.

« Nous, les conservateurs, avons un plan clair comportant des actions audacieuses pour garantir un avenir meilleur », a-t-il déclaré.

Ce sur quoi les députés conservateurs ont admis qu’ils pouvaient s’entendre, c’est que les élections anticipées les avaient pris par surprise. La décision de Sunak a été si étroitement respectée que même ses plus proches alliés ministériels ont été tenus dans l’ignorance jusqu’à la onzième heure.

Ce n’est que lors d’une réunion du cabinet à un moment inhabituel, mercredi après-midi, que Sunak a révélé son plan – moins d’une heure avant de l’annoncer au pays.

Alors que les ministres sont normalement autorisés à manquer la réunion hebdomadaire du cabinet pour s’occuper d’autres affaires urgentes, le numéro 10 a émis à cette occasion l’instruction selon laquelle tous doivent être présents.

Cela a contraint Lord David Cameron, le ministre des Affaires étrangères, à écourter une visite à Tirana où il s’était rendu pour discuter de l’immigration avec le Premier ministre albanais Edi Rama.

Grant Shapps, le secrétaire à la Défense, a entre-temps été contraint de retarder une visite prévue dans les pays baltes.

Ces mesures et d’autres – y compris la décision du chancelier Hunt de se retirer d’une interview télévisée – ont alimenté les spéculations à Westminster mercredi matin selon lesquelles Sunak était sur le point de déclencher des élections d’été.

Députés, conseillers et journalistes se sont frénétiquement lancés un appel les uns aux autres – dans les couloirs du palais de Westminster et sur WhatsApp – pour obtenir des détails concrets sur les projets de Sunak, alors que les rumeurs atteignaient leur paroxysme.

Juste après midi, Sunak a été interpellé lors des questions du Premier ministre à la Chambre des communes concernant les spéculations de Stephen Flynn, le chef du parti national écossais à Westminster. Sunak n’a pas réussi à exclure la tenue d’un scrutin anticipé, et son attaché de presse a également refusé d’éliminer cette possibilité.

En début d’après-midi, la plupart des députés pensaient que des élections générales étaient probables. « On dirait que c’est parti », a déclaré un député travailliste, qui a affirmé que le parti était prêt.

Un député conservateur découragé a déclaré qu’il pensait que tout collègue conservateur disposant d’une majorité inférieure à 15 000 voix était en danger.

Le premier indice selon lequel Sunak envisageait de se retirer et de se présenter est apparu la semaine dernière, lorsque les patrons conservateurs se sont réunis pour discuter de l’argent et de la collecte de fonds en vue d’un éventuel scrutin de juillet.

Les hauts responsables conservateurs ont été chargés de contacter discrètement les mégadonateurs pour voir si des dons à grande échelle pouvaient être obtenus dans un court délai.

Ces discussions cruciales ont été rapportées pour la première fois par le Financial Times, bien que les responsables conservateurs aient alors nié l’importance de ces conversations.

Peu de temps après que les ministres se soient rendus à Downing Street vers 16 heures, de hauts responsables conservateurs ont confirmé que le Premier ministre annoncerait que les élections générales auraient lieu le 4 juillet.

Des nuages ​​orageux planaient au-dessus du numéro 10 tandis que les journalistes se pressaient dans la zone de presse en attendant que Sunak fasse sa déclaration. Le premier ministre espère que le climat s’améliorera pour les conservateurs au cours des six prochaines semaines.