Jensen Huang, le « Napoléon » de Nvidia voit l’entreprise de puces s’envoler

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L’entrée de Jensen Huang à la conférence Nvidia de cette année avait tous les atouts d’une idole de la pop se produisant dans sa ville natale. La demande était si forte que certains participants ont abandonné des autocars surpeuplés et ont dû traverser le centre-ville de San Jose pour assister au discours du directeur général. Alors qu’ils cherchaient des sièges vides dans l’arène de 11 000 places, la musique s’est enflammée. Huang s’avança, vêtu de sa veste en cuir noire de marqueet a plaisanté : « J’espère que vous réalisez que ce n’est pas un concert. »

Au cours des 18 derniers mois, le pari de Huang sur les puces et les logiciels d’intelligence artificielle a fait de Nvidia l’une des entreprises les plus puissantes au monde. Cette semaine, sa valeur marchande a brièvement dépassé les 3 000 milliards de dollars – ce n’est que la troisième entreprise de l’histoire à faire cela.

Huang est sur le point de devenir un nom connu, rejoignant Elon Musk et Mark Zuckerberg comme l’un des rares PDG du secteur technologique que le public puisse reconnaître. Mais même Musk n’a jamais été filmé signer un haut pour femme, comme Huang cette semaine.

S’il semble apprécier l’attention, c’est parce que cela a mis du temps à venir. Huang a cofondé Nvidia en 1993 à l’âge de 30 ans et est resté à la barre pendant plus de trois décennies. À 61 ans, il est l’un des derniers fondateurs-PDG de Big Tech.

« Jensen est un mélange absolument singulier de gentillesse, d’intensité, d’ambition et de détermination sans faille », déclare Patrick Collison, PDG et co-fondateur de la société de paiement Stripe. “C’est Napoléon réincarné avec un grand cœur et une passion pour les plaquettes semi-conductrices.”

La demande de puces toujours plus rapides et puissantes a été comparée à une course mondiale aux armements, que Nvidia aide les États-Unis à gagner. Mais même les États-Unis ne sont pas à l’abri des pénuries. L’offre est limitée par la capacité de TSMC, la seule entreprise taïwanaise qui produit les puces de pointe Nvidia qui conduisent aux percées de l’IA.

Les puces Nvidia sont donc considérées comme une question de sécurité nationale. Pendant ce temps, les autorités antitrust tournent autour. Cette semaine, Jonathan Kanter, chef de la division antitrust du ministère américain de la Justice, a déclaré au Financial Times que les régulateurs étudiaient le paysage concurrentiel des puces.

Il est peu probable que le PDG de Nvidia soit surpris. Dans la tradition Huang, la grandeur ne peut venir que de la souffrance. Chris Gibson, directeur général de la société de découverte de médicaments pour l’IA Recursion, dans laquelle Nvidia a investi l’année dernière, se souvient qu’il lui a donné quelques conseils stimulants lors de leur première réunion. « Il a dit : « Chaque start-up est dans un état de mort constant ». Vous luttez toujours contre la mort et vous vous battez toujours pour la pertinence.

Huang attribue sa résilience à son enfance. Né à Tainan, dans le sud de Taiwan, en 1963, il est arrivé aux États-Unis à l’âge de neuf ans et est devenu le plus jeune pensionnaire d’une école rurale du Kentucky. Après avoir obtenu son diplôme d’études secondaires très tôt, il a fréquenté l’Université d’État de l’Oregon pour étudier le génie électrique, où il a rencontré sa femme, Lori. Le couple a ensuite déménagé dans la Silicon Valley et a trouvé un emploi dans le secteur en plein essor des semi-conducteurs.

C’était une époque où le capital-risque affluait, les ventes de PC explosaient et les fabricants de semi-conducteurs expérimentaient l’externalisation de la fabrication vers des entreprises taïwanaises. Avec deux amis, Huang a eu l’idée de créer une entreprise spécialisée dans la conception de puces informatiques capables de restituer des graphismes de jeux vidéo 3D réalistes. Ils ont nommé leur start-up d’après le latin pour envie, invidia.

Les premières années furent difficiles. Seul le succès de la carte graphique RIVA 128, lancée en 1997, sauve l’entreprise de la faillite. Nvidia a été cotée en bourse en 1999, peu avant l’éclatement de la bulle Internet. Elle a survécu à l’effondrement du cours de ses actions lors de la crise financière.

“Construire une entreprise et construire Nvidia s’est avéré un million de fois plus difficile que ce à quoi chacun d’entre nous s’attendait”, a déclaré Huang au Acquis podcast l’année dernière. « Si nous avions réalisé la douleur et la souffrance et à quel point vous allez vous sentir vulnérable et les défis que vous allez endurer, l’embarras et la honte et la liste de toutes les choses qui ne vont pas, je ne le ferais pas. je pense que n’importe qui créerait une entreprise.

Une partie de la survie de Nvidia tient peut-être à sa structure inhabituelle. René Haas, directeur général du concepteur de puces britannique Arm, y a travaillé au début des années 2010 et affirme que Huang a bâti une organisation qui donne la priorité aux projets par rapport aux hiérarchies de gestion typiques. Cela lui permet d’accéder à n’importe quelle couche pour obtenir les réponses dont il a besoin. « C’est une culture tout à fait unique », déclare Haas. « L’avantage est la transparence et la rapidité. Et je pense que c’est l’une des choses pour lesquelles Nvidia est vraiment très bon. Ils bougent très, très vite, ils sont très, très déterminés.

Huang considère le travail de PDG comme celui de quelqu’un qui travaille sur des choses que personne d’autre ne peut ou ne fait. En 2006, Nvidia a commencé à développer CUDA, l’écosystème logiciel qui a contribué à étendre l’utilisation de ses unités de traitement graphique au-delà des jeux. L’avènement de l’IA générative, qui a dynamisé les ventes, valide ce changement stratégique. Nvidia s’est accaparé un marché très rentable pour les puces de centres de données qui alimentent la formation et la mise en œuvre de modèles d’IA massifs utilisés par des entreprises telles qu’OpenAI.

Malgré la durée de son mandat, aucun successeur n’a été identifié. Et le calendrier de sortie des produits Nvidia continue de s’accélérer. Blackwell, une puce IA plus puissante, vient d’être lancée mais la prochaine génération est déjà en préparation. Le moment venu, attendez-vous à ce que Huang soit la personne sur scène qui annoncera sa sortie.

Reportage supplémentaire de Tim Bradshaw

elaine.moore@ft.com, michael.acton@ft.com