La NASA espère toujours que Starliner ramènera les astronautes de l’ISS

La NASA espère toujours que Starliner ramènera les astronautes de l’ISS

Les astronautes de la NASA Butch Wilmore (à droite) et Suni Williams, portant des combinaisons spatiales Boeing, quittent le bâtiment des opérations et de contrôle Neil A. Armstrong du Centre spatial Kennedy pour le complexe de lancement 41 de la station spatiale de Cap Canaveral en Floride pour embarquer à bord du vaisseau spatial Boeing CST-100 Starliner pour le lancement du test en vol de l’équipage, le 5 juin 2024.

Miguel J. Rodriguez Carrillo | AFP | Getty Images

Les astronautes de la NASA étant restés amarrés à la Station spatiale internationale bien plus longtemps que prévu, les dirigeants de l’agence ont reconnu mercredi l’existence d’alternatives potentielles au Starliner de Boeing pour ramener l’équipage sur Terre.

Cependant, le vaisseau spatial de Boeing reste la principale option pour le retour de l’équipage, ont déclaré les responsables.

Les responsables ont indiqué que la capsule Starliner « Calypso » pourrait revenir dès la fin du mois après son séjour prolongé à l’ISS, en attendant les résultats des tests sur un système de propulsion défectueux. Starliner est désormais dans l’espace depuis 36 jours et l’agence et Boeing effectuent des tests supplémentaires au Nouveau-Mexique avant d’autoriser le retour du vaisseau spatial.

C’est la première fois que Starliner transporte des personnes, à bord des astronautes de la NASA Butch Wilmore et Suni Williams.

Le responsable de l’équipage commercial de la NASA, Steve Stich, a souligné lors d’une conférence de presse que la première « option aujourd’hui est de ramener Butch et Suni sur Starliner », ajoutant que « nous ne voyons aucune raison » actuellement de se tourner vers l’autre option de transport de l’agence, qui serait le Crew Dragon de SpaceX, pour ramener les astronautes.

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Stich – tout en reconnaissant qu’une capsule SpaceX pourrait faire partie des plans d’urgence au cas où Starliner reviendrait de l’ISS vide – a noté que la NASA n’avait pas encore besoin de « prendre une décision quant à savoir si nous devons faire quelque chose de différent ».

« Nous avons certainement dépoussiéré quelques-unes de ces choses pour les examiner par rapport à Starliner, juste pour être préparés au cas où nous devrions utiliser certains de ces types de choses », a déclaré Stich.

« (Mais) il n’y a vraiment eu aucune discussion sur l’envoi d’un autre Dragon pour sauver l’équipage du Starliner », a ajouté Stich plus tard.

La capsule d’équipage Dragon « Endeavour » de SpaceX vue depuis la Station spatiale internationale le 2 mai 2024.

NASA

Le 3 juillet, Boeing et la NASA ont commencé à tester la technologie des propulseurs du vaisseau spatial au sol à White Sands, au Nouveau-Mexique, dans le but de reproduire un problème qui a provoqué l’arrêt de cinq des propulseurs de Calypso lorsque le vaisseau spatial manœuvrait pour s’arrimer à l’ISS. Les tests au sol sont effectués pour « s’assurer qu’avec toutes ces impulsions et toute la chaleur que nous y mettons, cela n’endommage pas le propulseur », a déclaré Stich.

Stich a noté qu’un retour de Starliner « fin juillet » est « optimiste » en fonction de la fin des tests. Les équipes de Boeing et de la NASA à White Sands procèdent à des inspections du propulseur d’essai au cours de la semaine prochaine.

Mais « jusqu’à présent, nous n’avons pas été en mesure de reproduire les températures que nous avons observées en vol », a déclaré Mark Nappi, vice-président du programme Starliner de Boeing, lors de la conférence de presse.

« Ce que nous essayons de faire avec ces tests, c’est de combler certaines lacunes, car… ce que nous essayons de faire, c’est de comprendre si les propulseurs fonctionnent (comme prévu), alors nous pourrons nous désamarrer et simplement revenir. Si les propulseurs étaient endommagés d’une manière ou d’une autre, que ferions-nous différemment ? » a déclaré Nappi.

« Nous ne pensons pas avoir endommagé les propulseurs, mais encore une fois, nous voulons combler les lacunes et effectuer ce test pour nous en assurer », a ajouté Nappi.

Le vaisseau spatial Starliner de Boeing est photographié amarré à la Station spatiale internationale en orbite au-dessus de la côte méditerranéenne égyptienne le 13 juin 2024.

NASA

S’adressant à la presse depuis l’ISS, Wilmore et Williams ont tous deux exprimé leur confiance quant à leur retour à bord du Starliner.

« Nous sommes convaincus que les tests que nous effectuons sont ceux dont nous avons besoin pour obtenir les bonnes réponses et nous fournir les données dont nous avons besoin pour revenir », a déclaré Wilmore.

Starliner était autrefois considéré comme un concurrent du Dragon de SpaceX, qui a effectué 12 voyages habités vers l’ISS au cours des quatre dernières années. Cependant, divers contretemps et retards ont progressivement relégué Starliner au second plan pour la NASA, l’agence prévoyant de faire voler les astronautes de SpaceX et de Boeing sur des vols alternés.

Le test en vol de l’équipage du Starliner représente une dernière étape majeure avant que la NASA ne certifie Boeing pour faire voler l’équipage sur des missions opérationnelles de six mois commençant dès février.

Le long et pénible chemin du Boeing Starliner vers le lancement des astronautes