L’armée britannique retarde l’attribution des badges du roi Charles en raison des craintes d’espionnage en Chine

L’armée britannique retarde l’attribution des badges du roi Charles en raison des craintes d’espionnage en Chine

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Le déploiement des insignes militaires britanniques redessinés pour l’accession du roi Charles a été retardé par crainte que les nouveaux insignes puissent être fabriqués en Chine et risquer de permettre aux autorités de Pékin d’insérer des dispositifs de localisation.

Les régiments de l’armée britannique qui arborent un blason royal sur leurs bérets remplacent les « insignes de casquette », représentant la couronne de St Edwards privilégiée par feu la reine Elizabeth, par la couronne Tudor choisie par le roi.

Mais le processus a été compliqué car l’entreprise basée dans le Yorkshire, Wyedean Weaving, chargée de fabriquer les insignes, s’approvisionne en partie dans des usines en Chine.

“Il y a une crainte que des dispositifs de localisation ou un émetteur GPS puissent être intégrés dans les insignes des casquettes”, a déclaré un haut responsable britannique de la défense.

“Le résultat est un retard dans l’introduction des insignes de casquette, car le Royaume-Uni n’a pas la capacité de les fabriquer aussi rapidement et à moindre coût”, a ajouté le responsable.

Le ministère de la Défense a déclaré que « l’acquisition de nouveaux insignes de casquette aura lieu une fois que leurs exigences seront finalisées ».

Cette question reflète une confusion plus large parmi les pays occidentaux quant à savoir s’il faut traiter la Chine, la deuxième économie mondiale, comme un partenaire commercial ami ou comme un ennemi implacable.

Un tollé a éclaté en Australie il y a deux ans lorsqu’il est apparu que les forces armées du pays dépensaient des millions de dollars par an en vêtements et bottes militaires fabriqués en Chine.

Insigne d'un sergent-major régimentaire du Royal Regiment of Scotland portant la couronne Saint-Édouard de la reine Elizabeth II
Insigne d’un sergent-major régimentaire du Royal Regiment of Scotland portant la couronne Saint-Édouard de la reine Elizabeth II © Christopher Furlong/Getty Images

Les insignes de l’armée britannique – généralement faits de tissu brodé pour les officiers et de métal pour tous les autres grades – identifient le régiment d’un soldat et sont fièrement portés par le personnel militaire sur des bérets et autres coiffures militaires.

De nombreux écussons régimentaires portent également une couronne ou les initiales du monarque, qui il faut changer après la mort d’Elizabeth II en 2022, comme pour les monarques précédents.

Wyedean a remporté un Contrat de sous-traitance de 2,9 millions de livres sterling sur trois ans en 2022 auprès de la société de services de défense cotée aux États-Unis Leidos pour fournir des insignes à l’armée britannique. Leidos, qui a un contrat direct avec le ministère de la Défense britannique, a refusé de commenter.

Susannah Walbank, directrice des systèmes de Wyedean, a déclaré que l’entreprise familiale attendait l’approbation finale pour aller de l’avant avec les badges.

“La Chine fait partie de nos chaînes d’approvisionnement, nous y sommes présents depuis 15 ans, entretenons des relations de longue date et il n’y a jamais eu aucune inquiétude”, a déclaré Walbank, ajoutant que les nouveaux insignes de casquette seraient fabriqués “dans un mélange d’endroits”. , y compris la Chine » et qu’ils feraient l’objet d’un contrôle de qualité au Royaume-Uni.

Depuis sa fondation en 1964, Wyedean a fabriqué des équipements pour les forces armées britanniques ainsi que pour les forces de sécurité de plusieurs autres pays, dont la gendarmerie canadienne.

Aux côtés de Firmin & Sons, basé à Birmingham, la société a réalisé une petite série d’insignes pour les troupes qui ont défilé lors du couronnement du roi Charles l’année dernière.

Membres du Royal Air Force Regiment portant des insignes de casquette brodés avec la nouvelle couronne Tudor lors du couronnement du roi en 2023
Membres du régiment de la Royal Air Force portant des insignes de casquette brodés avec la nouvelle couronne Tudor lors du couronnement du roi en 2023 © Rupert Frère/MoD

Tobias Ellwood, ancien président de la commission de la défense du Parlement britannique, a déclaré que la question avait également récemment tourmenté la commission multipartite lorsqu’elle a décidé de frapper une série de « pièces d’honneur » à remettre aux dignitaires en visite.

Ellwood a déclaré que les membres du comité avaient eu un débat houleux sur la question de savoir s’il fallait « acheter des pièces britanniques » et fabriquer les pièces au Royaume-Uni, ou les fabriquer à moindre coût en Chine, à un cinquième du prix. Ellwood a déclaré que le comité avait finalement décidé de racheter les Britanniques pour des raisons de sécurité.

Les craintes croissantes d’espionnage ont poussé le Royaume-Uni à interdire à partir de 2021 l’installation de nouveaux équipements fabriqués par l’entreprise de télécommunications chinoise Huawei dans les réseaux britanniques 5G. En avril dernier, deux Britanniques, dont un ancien collaborateur parlementaire, ont été accusés d’espionnage au profit de la Chine.

« Cette question ouvre une fenêtre sur notre politique envers la Chine », a déclaré Ellwood. « De toute évidence, les questions de sécurité nationale – comme l’interdiction de Huawei – ont du sens. Mais dire que « toute la Chine est mauvaise » est une mauvaise politique – nous n’obtiendrons aucune influence en suivant cela. Il n’y a pas d’image claire.

L’ambassade de Chine à Londres n’a pas immédiatement répondu à une demande de commentaire.

Insigne de casquette des Royal Engineers et matrices d'estampage portant la couronne Tudor et le chiffre du roi Charles III
Insigne de casquette des Royal Engineers et matrices d’estampage portant la couronne Tudor et le chiffre du roi Charles III © Dan Kitwood/Getty Images

La réglementation britannique en matière de marchés publics offre peu d’indications spécifiques sur la manière d’équilibrer les risques et les avantages de l’approvisionnement en marchandises en provenance de Chine, qui réalise chaque année 90 milliards de livres sterling d’échanges bilatéraux avec le Royaume-Uni.

Les lignes directrices de 2015 soulignent que l’exigence « primordiale » de tous les marchés publics doit être le « rapport qualité-prix », mais également qu’il faut être conscient des « risques pour la sécurité nationale » et de l’esclavage moderne.

Un responsable de la sécurité occidentale a déclaré que pour des raisons de sécurité, les insignes de casquette devraient « bien sûr » être fabriqués en Grande-Bretagne. Mais un autre a déclaré que les badges fabriqués en Chine présentaient peu de risques car « ils étaient si petits qu’aucun bug n’aurait une grande autonomie de batterie ou ne serait capable d’émettre un signal à distance ».

Un troisième responsable a déclaré que cette question montrait que la gestion des relations avec la Chine « allait devenir plus étrange avant de devenir plus claire ».