Le gâchis de l’immigration est un cauchemar pour les conservateurs et les travaillistes.

Le gâchis de l’immigration est un cauchemar pour les conservateurs et les travaillistes.

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Nous savons ce qui se passe lorsque la classe politique minimise les questions qui comptent pour les électeurs. Après deux décennies passées à ignorer les préoccupations du public concernant la mondialisation et l’immigration, le Royaume-Uni a obtenu le Brexit. Cette semaine, le retour de Nigel Farage en première ligne politique met la pression sur les conservateurs – mais aussi sur un futur gouvernement travailliste. Car Farage utilisera comme arme le fait que le Royaume-Uni connaît des niveaux d’immigration sans précédent pour lesquels il n’y a pas de consentement démocratique.

La migration nette était de 764 000 en 2022 et de 685 000 en 2023 – un triplement depuis les dernières élections, comme l’a souligné la secrétaire fantôme de l’Intérieur, Yvette Cooper. L’Office national des statistiques a dû avancer d’une décennie son estimation du moment où la population atteindra 70 millions d’habitants : de 2037 à 2026.

Une augmentation démographique d’une telle ampleur nécessite des décisions importantes en matière d’infrastructures et de services publics : construction d’un grand nombre de nouveaux logements, expansion des hôpitaux, des routes et des voies ferrées. Pourtant, nous n’avons vu aucune stratégie cohérente de la part d’un gouvernement obsédé par le nombre relativement restreint de demandeurs d’asile traversant la Manche.

L’incapacité à reconnaître l’ampleur de la migration légale, ou à planifier celle-ci, est un véritable fléau depuis 20 ans. Si le gouvernement de Tony Blair avait créé des infrastructures pour les Européens de l’Est arrivés au Royaume-Uni après 2004, plutôt que de répéter les sous-estimations catastrophiques du ministère de l’Intérieur, nous n’aurions peut-être jamais vu le ressentiment qui a éclaté lors du Brexit.

La décision de Blair de s’ouvrir rapidement aux pays candidats a amené en Grande-Bretagne de nombreuses personnes hautement qualifiées et travailleuses. La perte de ceux qui sont depuis retournés dans des pays comme la Pologne se ressent chaque jour dans le secteur du bâtiment, de l’ingénierie, de l’hôtellerie et du NHS. Ils constituent un brillant exemple de la manière dont les migrants peuvent développer l’économie.

Depuis la pandémie, le nombre d’arrivées dans l’UE a diminué, mais a été plus que compensé par celui des arrivées du reste du monde. Faire venir des travailleurs enthousiastes de l’extérieur pourrait être une réponse au niveau inadmissible d’inactivité économique de la Grande-Bretagne – plus de 9 millions de personnes ne travaillent ni ne recherchent d’emploi. Mais les derniers chiffres provisoires de l’ONS montrent que seul un quart des ressortissants de pays tiers arrivés en 2023 sont venus explicitement travailler.

L’expansion des services publics pour soutenir une population plus large fonctionne bien lorsqu’un nombre suffisant de nouveaux arrivants contribuent financièrement net. Ceux qui suivent la voie des travailleurs qualifiés sont plus susceptibles d’appartenir à cette catégorie que les autres. Mais, étonnamment, il y a un manque de données fiables permettant de savoir si les personnes à charge travaillent. Il s’agit d’un problème particulier pour les étudiants internationaux et les travailleurs migrants du secteur de la santé et des soins, deux des principaux moteurs de la récente augmentation.

L’une des préoccupations est que le visa d’études supérieures, qui donne aux étudiants de troisième cycle le droit de travailler sans avoir à répondre aux critères des travailleurs qualifiés, attire les migrants à bas salaires plutôt que les talents internationaux. La croissance du nombre d’étudiants a été plus rapide dans les universités moins sélectives et moins coûteuses, et leur principal secteur d’emploi est celui des services administratifs et de soutien, suivis de la santé et des soins : ce ne sont pas des domaines qui nécessitent généralement un diplôme d’études supérieures.

Une autre préoccupation est que les visas pour travailleurs sociaux, créés pour combler les lacunes béantes des services sociaux nationaux, ont entraîné une augmentation spectaculaire du nombre de personnes à charge, bien plus que parmi les travailleurs qualifiés.

Vous pourriez dire : quel est le problème ? Nous avons besoin de migrants pour travailler dans le NHS, qui autrement s’effondrerait. Si nous n’offrons pas des salaires et des conditions de travail convenables, nous aurons de la chance de trouver du travail dans le secteur des services sociaux. L’enseignement supérieur est l’une des principales exportations britanniques, et les universités dépendent des étudiants étrangers qui déposent déjà moins de candidatures en raison des nouvelles restrictions. De plus, dans un pays vieillissant avec un taux de natalité en baisse, l’économie a besoin de l’énergie de la jeunesse venue de l’extérieur.

Le premier « mais » est que ce n’est pas ce qui a été promis aux électeurs. Dans les années 2010, le gouvernement s’était fixé un objectif explicite d’une migration nette de plusieurs dizaines de milliers de personnes, qu’il n’a jamais atteint. En 2019, Boris Johnson a promis d’attirer « les meilleurs et les plus brillants » et de faire de la Grande-Bretagne post-Brexit une économie hautement qualifiée et à salaires élevés. La réalité est très différente.

Le deuxième est le manque de cohérence, tant pour les entreprises que pour les habitants et les nouveaux arrivants. Lorsque vous bricolez des visas, vous jouez avec la vie des gens. Les conservateurs sont passés d’une politique à l’autre. Les preuves d’abus envers certains travailleurs titulaires de visas de soins sont horribles.

Alors que les sondages montrent systématiquement que la migration est l’une des trois principales préoccupations des électeurs, le prochain gouvernement aura des décisions difficiles à prendre. On ne pardonnera pas aux conservateurs d’avoir fait le contraire de ce qu’ils avaient promis. S’ils perdent, la colère et l’anxiété se transféreront sur le nouveau gouvernement. Les gens veulent savoir si leurs loyers continueront d’augmenter à mesure que la population augmente. D’autres demandent qui s’occupera des vieux. D’autres encore se demanderont discrètement quel rythme d’immigration est compatible avec le maintien du bilan relativement bon du Royaume-Uni en matière de cohésion sociale.

Sir Keir Starmer, leader travailliste, a promis de réduire la migration nette s’il devient Premier ministre, mais cela ne sera pas difficile : les chiffres tendent déjà un peu à la baisse et il est peu probable qu’il y ait une répétition de l’immigration en provenance d’Ukraine et de Hong Kong. et l’Afghanistan. La grande question est de savoir qui doit venir et à quel rythme. La politique d’immigration est un gâchis qui ne devrait pas être détourné par la gauche ou la droite – mais plus le gâchis dure longtemps, plus il est probable que quelque chose de laid émerge.

camilla.cavendish@ft.com

Cet article a été modifié pour supprimer les informations obsolètes sur le taux d’inactivité économique parmi les personnes nées hors de l’UE ou du Royaume-Uni.