L’Europe veut déployer des centres de données dans l’espace, selon une étude

L’Europe veut déployer des centres de données dans l’espace, selon une étude

Un centre de données.

Érik Isakson | Vision Numérique | Getty Images

L’essor de l’intelligence artificielle fait monter en flèche la demande de centres de données pour suivre le rythme du secteur technologique en pleine croissance – et pousse l’Europe à explorer des options spatiales pour le stockage numérique, dans le but de réduire ses besoins en installations énergivores au sol.

Advanced Space Cloud for European Net Zero Emission and Data Sovereign, une étude de 16 mois qui a exploré la faisabilité de la mise en orbite de centres de données, est arrivée à une conclusion « très encourageante », selon Damien Dumestier, responsable du projet.

L’étude ASCEND, d’un coût de 2 millions d’euros (2,1 millions de dollars), coordonnée par Thales Alenia Space pour le compte de la Commission européenne, affirme que les centres de données spatiaux sont techniquement, économiquement et écologiquement réalisables.

“L’idée (est) de décoller une partie de la demande énergétique des centres de données et de les envoyer dans l’espace afin de bénéficier d’une énergie infinie, qui est l’énergie solaire”, a déclaré Dumestier à CNBC.

« Tsunami de données »

Les centres de données sont essentiels pour suivre le rythme de la numérisation, mais nécessitent également des quantités importantes d’électricité et d’eau pour alimenter et refroidir leurs serveurs. La consommation mondiale totale d’électricité des centres de données pourrait atteindre plus de 1 000 térawattheures en 2026 — c’est à peu près l’équivalent de la consommation électrique du Japon, selon l’Agence internationale de l’énergie.

Le secteur est sur le point d’être frappé par une « vague de tsunami de données », a déclaré Merima Dzanic, responsable de la stratégie et des opérations à l’Association danoise de l’industrie des centres de données.

“Les centres de données IA ont besoin d’environ trois fois plus d’énergie qu’un centre de données traditionnel et c’est un problème non seulement du côté de l’énergie, mais aussi du côté de la consommation”, a-t-elle déclaré à CNBC.

Une « approche totalement différente de la manière dont nous construisons, concevons et exploitons les centres de données » est nécessaire, a ajouté Dzanic.

La demande en centres de données ne fait que commencer, déclare le PDG de Thor Equities

Les installations que l’étude envisageait de lancer dans l’espace orbiteraient à une altitude d’environ 1 400 kilomètres (869,9 miles), soit environ trois fois l’altitude de la Station spatiale internationale. Dumestier a expliqué qu’ASCEND viserait à déployer 13 éléments constitutifs de centres de données spatiaux d’une capacité totale de 10 mégawatts en 2036, afin d’atteindre le point de départ de la commercialisation des services cloud.

Chaque bloc de construction, d’une superficie de 6 300 mètres carrés, comprend la capacité de son propre service de centre de données et est lancé à partir d’un seul véhicule spatial, a-t-il expliqué.

Afin d’avoir un impact significatif sur la consommation énergétique du secteur numérique, l’objectif est de déployer 1 300 briques d’ici 2050 pour atteindre 1 gigawatt, selon Dumestier.

Lancement écologique

L’objectif d’ASCEND était d’explorer l’impact environnemental potentiel et comparatif de centres de données spatiaux pour aider l’Europe à devenir neutre en carbone d’ici 2050.

L’étude révèle que pour réduire significativement les émissions de CO2, il faudrait développer un nouveau type de lanceur 10 fois moins émissif. ArianeGroup, l’une des 12 sociétés participant à l’étude, œuvre pour accélérer le développement de tels lanceurs réutilisables et respectueux de l’environnement.

L’objectif est d’avoir le premier éco-lanceur prêt d’ici 2035, puis de prévoir 15 ans de déploiement afin d’avoir l’énorme capacité nécessaire pour rendre le projet réalisable, a précisé M. Dumestier.

Pourtant, Dzanic a averti que l’idée quelque peu « marginale » des centres de données spatiaux ne résout pas complètement le problème de l’utilisation durable de l’énergie. “Ce n’est qu’une partie du puzzle”, a-t-elle déclaré.

Michael Winterson, directeur général de l’Association européenne des centres de données, reconnaît qu’un centre de données spatial bénéficierait d’une efficacité accrue grâce à l’énergie solaire sans interruption des conditions météorologiques – mais le centre aurait besoin d’importantes quantités de carburant pour fusée pour le maintenir en orbite.

Les centres de données devraient représenter plus de 3 % de la demande électrique européenne d’ici 2030.

Andreï Semenov | Istock | Getty Images

Winterson estime que même un petit centre de 1 mégawatt en orbite terrestre basse aurait besoin d’environ 280 000 kilogrammes de carburant pour fusée par an, pour un coût d’environ 140 millions de dollars en 2030 — un calcul basé sur une diminution significative des coûts de lancement, qui n’a pas encore eu lieu. .

“Il y aura des services spécialisés qui seront adaptés à cette idée, mais cela ne remplacera en aucun cas le marché”, a déclaré Winterson.

“Les applications qui pourraient être bien servies seraient très spécifiques, telles que les services militaires/de surveillance, de radiodiffusion, de télécommunications et de trading financier. Tous les autres services ne fonctionneraient pas de manière compétitive depuis l’espace”, a-t-il ajouté dans des commentaires envoyés par courrier électronique.

Dzanic a également fait part d’un certain scepticisme quant aux risques de sécurité, notant, “L’espace est de plus en plus politisé et militarisé dans les différents pays. Il est donc évident qu’il y a des implications en matière de sécurité sur le type de données que vous envoyez là-bas.”

Leader mondial

ASCEND n’est pas la seule étude portant sur le potentiel des centres de données orbitaux. Microsoftqui a déjà testé l’utilisation d’un centre de données sous-marin qui était positionné à 117 pieds de profondeur sur le fond marin, collabore avec des sociétés telles que Loft Orbital pour explorer les défis liés à l’exécution de l’IA et de l’informatique dans l’espace. Son travail est crucial pour l’innovation et pour “jeter les bases des futures solutions de gestion des données dans l’espace”, a déclaré un porte-parole de Microsoft à CNBC.

ASCEND est un moyen par lequel l’UE cherche à acquérir un avantage concurrentiel au sein de l’écosystème de l’IA, où le bloc est actuellement à la traîne par rapport aux États-Unis et à la Chine, a déclaré Dzanic.

L’UE « commence seulement à se réveiller, à sentir le café et à se lancer dans le financement de ces projets », a-t-elle ajouté.

Les chercheurs d’ASCEND sont en pourparlers avec l’Agence spatiale internationale pour la prochaine phase qui comprend la consolidation de toutes les données recueillies et le développement d’un lanceur lourd.

“Nous voulons assurer la souveraineté des données pour l’Europe, mais ce genre de projet peut bénéficier à d’autres pays”, a déclaré Dumestier. “Nous insistons beaucoup car nous pouvons dire qu’il s’agit d’un projet prometteur. Il pourrait être un fleuron du développement spatial européen.”