Pourquoi une entreprise irlandaise de batteries se lance dans le tout-terrain

Dans une usine lumineuse et étonnamment silencieuse de l’ouest de l’Irlande, des ouvriers mettent la touche finale à un bloc de batteries si grand qu’il leur faut un escabeau pour atteindre le sommet.

Pesant environ 1,5 tonne, la société affirme qu’il s’agit aujourd’hui du plus gros pack individuel sur le marché des véhicules électriques, délivrant près de 300 kilowattheures de puissance.

Une fois installé dans son boîtier en métal blanc, ce pack à 150 000 € — et six autres identiques, contenant chacun 16 128 cellules individuelles un peu plus longues et plus grosses que les piles AA — est destiné à un camion minier australien. Ce n’est qu’un des véhicules que la société irlandaise Xerotech fournit aux industries minières, de construction et autres qui cherchent à réduire leurs émissions de carbone.

L’adoption des voitures particulières électriques s’accélère, mais le directeur général Barry Flannery a déclaré que Xerotech ciblait « une vision plus globale de la manière dont tous ces autres éléments deviennent électriques ? »

Il s’agit d’un marché de niche, qui vend « au mieux des millions d’unités » par an à l’échelle mondiale, mais avec une forte croissance prévue au cours de la décennie à venir.

Il s’agit également d’une nouvelle industrie pour l’Irlande, qui abrite de grandes entreprises de technologie et de puces, mais une seule autre entreprise de batteries, Li-Gen, qui fournit du stockage d’énergie renouvelable, des voiturettes de golf, des camping-cars et certains chariots élévateurs.

Les travailleurs de l’usine du comté de Galway de Xerotech effectuent les dernières connexions sur une batterie. © Robert Stothard/FT
Barry Flannery, fondateur et PDG de Xerotech © Robert Stothard/FT

La plupart des cellules de batterie sont fabriquées en Chine et ailleurs en Asie, et les concurrents de Xerotech se trouvent principalement aux États-Unis. La principale entreprise européenne de batteries est la société suédoise Northvolt, qui prévoit une introduction en bourse de 20 milliards de dollars.

Mais Flannery, 32 ans, qui a fondé Xerotech en 2015 alors qu’il était doctorant depuis son garage de Galway, sur la côte atlantique de l’Irlande, a repéré une lacune sur le marché.

Des volumes élevés permettent des économies d’échelle dans les batteries de voitures électriques, mais lorsqu’il s’agit de « véhicules tout-terrain » tels que les camions, les pelleteuses et les équipements lourds, « il existe des centaines de plates-formes, d’architectures, de formes et de tailles de véhicules différentes — allant d’un système cela nécessite une batterie de 5 kWh à une batterie de 5 000 kWh et tout le reste », a déclaré Flannery.

Sa solution consistait en des packs de batteries qui pouvaient être empilés dans la majorité des OHV, de sorte que « vous n’ayez pas mille lignes de production différentes, mille variantes de produits différentes », et qui pouvaient être vendues « en volumes aussi faibles qu’un ».

Les constructeurs automobiles ont le sentiment « qu’ils ont une solution sur mesure, mais elle est essentiellement disponible dans le commerce », a-t-il déclaré.

Une pelle hydraulique John Deere entièrement électrique exposée au Consumer Electronics Show de Las Vegas © Patrick T. Fallon/AFP via Getty Images

Néanmoins, certains ont trouvé qu’il s’agissait d’une industrie délicate. L’américain Proterra, un constructeur de bus électriques qui s’est lancé dans les batteries OHV et a été introduit en bourse en 2021, a déposé son bilan l’année dernière après avoir eu du mal à développer simultanément différents produits. Il a été racheté par le constructeur automobile suédois Volvo. La start-up de camions électriques Nikola a racheté le fabricant de batteries Romeo Power en 2022, mais l’a liquidé moins d’un an plus tard, dans un contexte de prix élevés des matières premières et de conditions difficiles sur les marchés des capitaux.

Il existe d’autres exemples de consolidation. Komatsu, équipementier japonais, a racheté American Battery Solutions ; Le constructeur américain de machines et d’équipements lourds John Deere a racheté l’année dernière le fabricant de batteries Kreisel et Caterpillar a investi dans le fabricant de batteries Lithos.

“De nombreuses (entreprises) ont connu des difficultés et beaucoup d’entre elles ont échoué”, a déclaré Flannery. “Il y a actuellement une course aux armements majeure dans cette industrie.”

Répondre aux énormes variations dans les exigences de taille des blocs-batteries pour les différents OHV est un défi pour l’industrie. La sécurité, en particulier l’incendie, est l’autre.

Xerotech affirme que ses batteries contiennent une mousse isolante qui empêche le feu de se propager et qu’elles peuvent être percées sans exploser. Elle a également développé une technologie de sécurité des batteries pour l’Agence spatiale européenne.

L’entreprise produit des centaines de batteries par an, de tailles extrêmement différentes, et considère Proterra, American Battery et Lithos comme parmi ses concurrents directs sur un marché tout-terrain comptant une trentaine de producteurs mondiaux de batteries.

Cellules de batterie testées à l’usine Xerotech © Robert Stothard/FT
Une batterie Xerotech finie est préparée pour l’expédition © Robert Stothard/FT

Il réduit les coûts en fabriquant lui-même les machines nécessaires à l’assemblage des packs. Avec quelque 40 clients, Xerotech a enregistré « une croissance de son chiffre d’affaires de 800 pour cent l’année dernière et nous sommes en bonne voie pour atteindre encore 250 pour cent cette année », a déclaré Andrew Crose, directeur commercial.

“Au moins pour les cinq prochaines années, ce n’est pas fou d’avoir une croissance 2x d’une année sur l’autre”, a déclaré Flannery, ce qui, selon Crose, placerait l’entreprise sur une “trajectoire licorne” d’une valorisation de plus d’un milliard de dollars.

L’entreprise pourrait atteindre le seuil de rentabilité d’ici la fin de 2026 et Flannery a déclaré avoir levé « un peu moins de 100 millions de dollars » sans financement en capital-risque.

La Banque européenne d’investissement a investi 30 millions d’euros ; le reste a été collecté auprès de family offices en Irlande, a-t-il déclaré. “En Californie, j’aurais facilement récolté un milliard à ce stade.”

Les offres de rachat arrivent « une fois par mois », a déclaré Flannery, qui s’étend sur un deuxième site à Galway l’année prochaine. Il ouvrira également un bureau d’assistance commerciale aux États-Unis cette année et prévoit d’y implanter une usine de fabrication en 2026. Alors qu’il y a un an et demi, l’Europe représentait 60 pour cent des ventes, ce sont désormais les États-Unis et le Canada qui réalisent leurs ventes. en hausse de 60 pour cent, avec l’Europe de 30 pour cent et l’Australie et l’Asie de 10 pour cent.

Flannery, qui a étudié la physique appliquée avant d’obtenir un doctorat en génie mécanique qu’il a terminé en un an pour pouvoir se concentrer sur Xerotech, a déclaré que le marché du tout-terrain était « l’un des domaines les plus passionnants des véhicules électriques ».

D’un point de vue technique, « les véhicules électriques sont ennuyeux – tout est fait, tout est résolu », a-t-il déclaré. « C’est donc là que se trouvent toute la nouvelle ingénierie. À quoi ressemble un train entièrement électrique ? À quoi ressemble un camion de transport entièrement électrique ? »