JO de Paris : la guerre sur un autre front pour les athlètes ukrainiens

JO de Paris : la guerre sur un autre front pour les athlètes ukrainiens

KIEV, Ukraine — Pour la coureuse de haies ukrainienne Anna Ryzhykova, chaque foulée sur la piste olympique de Paris aura une signification bien au-delà du temps qu’elle réalisera.

Ses compétitions ne sont plus uniquement des combats individuels, mais une guerre sur un autre front. Son objectif n’est pas seulement de gagner l’or, mais aussi d’attirer l’attention du monde entier sur la lutte de son pays pour sa survie face à la Russie.

« Vous ne le faites plus pour vous-même », dit-elle. « Gagner une médaille juste pour vous-même, être un champion, réaliser vos ambitions, c’est inapproprié. »

Mais la guerre au sens large rend de plus en plus difficile pour l’Ukraine, autrefois puissance sportive post-soviétique, d’obtenir ces médailles qui font la une des journaux, selon une analyse de l’Associated Press.

La patineuse Oksana Baiul a remporté la première médaille d’or olympique de l’Ukraine aux Jeux d’hiver de 1994, trois ans seulement après la proclamation de l’indépendance du pays. La cérémonie de remise des médailles à Lillehammer, en Norvège, a été retardée pendant que les organisateurs cherchaient un enregistrement de l’hymne ukrainien, et ont finalement réussi à en obtenir un de l’équipe ukrainienne.

Le champion du saut à la perche Sergei Bubka et les frères boxeurs Klitschko, Vitali et Wladimir, champion olympique des super-lourds en 1996, comptent parmi les autres athlètes qui ont fait connaître la nouvelle nation sur la scène sportive. Aux Jeux d’été, l’Ukraine a surpassé tous les anciens États soviétiques ou du bloc de l’Est, à l’exception de la Russie et, en 2000, de la Roumanie. Jusqu’à Londres en 2012, elle a toujours terminé parmi les 13 premières nations, classées selon le nombre total de médailles remportées.

Les performances ukrainiennes ont commencé à baisser après 2014. L’annexion illégale de la Crimée par la Russie cette année-là a été suivie de huit années de conflit armé dans l’est de l’Ukraine, où Moscou a soutenu des séparatistes armés avant de déclencher son invasion à grande échelle encore plus meurtrière en 2022 pour soumettre l’ensemble du pays.

L’Ukraine a remporté 11 médailles aux Jeux olympiques de Rio 2016, son plus petit total en tant que nation indépendante, et a chuté à la 22e place du classement national. L’Ukraine a remonté à la 16e place aux Jeux olympiques de Tokyo en 2021, reportés en raison de la pandémie, mais une seule de ses 19 médailles était en or, un autre nouveau record.

Cela s’explique en partie par le fait que les combats coûtent des vies et des ressources. Tout aussi important est le fardeau psychologique que la guerre impose aux athlètes.

Tout en perfectionnant leur corps et leurs compétences pour Paris, ils ont dû lutter avec leur conscience. Les athlètes ont dû expliquer à eux-mêmes et aux autres pourquoi ils continuaient à concourir alors que des soldats mouraient et que des vies étaient brisées. Certains ressortent de ce voyage avec leurs priorités réorganisées et armés d’une nouvelle motivation pour se battre, par le sport, pour la cause nationale.

« Nos victoires servent à attirer l’attention sur l’Ukraine », explique Ryzhykova.

Elle a couru dans l’équipe ukrainienne de relais 400 mètres, médaillée de bronze aux Jeux olympiques de Londres en 2012, et s’est classée 5e dans sa spécialité à Tokyo, le 400 mètres haies. Toutes les médailles qu’elle remportera cet été seront pour son pays, dans un sens très concret.

« On n’attire l’attention sur vous que lorsque vous gagnez, lorsque vous performez, lorsque vous êtes sur le podium », a-t-elle déclaré lors d’une interview avec AP. « Plus vous êtes haut placé, plus vous attirez l’attention. »

Une puissance sportive en voie de destruction

Depuis le début de la guerre en février 2022, plus de 500 installations sportives ont été détruites. Cette année-là, des missiles russes ont touché le centre sportif Lokomotiv de Kharkiv, deuxième ville d’Ukraine, privant les nageurs artistiques ukrainiens du lieu d’entraînement qu’ils utilisaient avant de remporter la médaille de bronze par équipes à Tokyo. Le centre aquatique « Neptune » de Marioupol a été bombardé lors du siège russe de cette ville portuaire dévastée et la ville est désormais occupée. Cela a ruiné les projets du plongeur Stanislav Oliferchyk de l’utiliser comme base d’entraînement pour les Jeux olympiques de Paris.

Le sauteur en hauteur Oleh Doroshchuk, 23 ans, l’un des meilleurs espoirs ukrainiens en athlétisme aux Jeux olympiques de Paris, a appris à ignorer les sirènes d’alerte qui retentissent au-dessus de sa ville natale, Kropyvnytskyi, dans le centre de l’Ukraine, pour ne pas interrompre son entraînement. Pourtant, après les attaques russes particulièrement meurtrières qui frappent régulièrement le pays, Doroshchuk dit qu’il a été obligé de faire un examen de conscience, se demandant s’il est moralement juste de « s’entraîner » alors que d’autres hommes défendent les lignes de front.

« Je pense que tout le monde a ce genre de pensées », a-t-il déclaré. « Parmi ceux que je connais, beaucoup se battent et certains ont été tués. »

Partout en Ukraine, les raids aériens font souvent dérailler les entraînements.

« On reste assis dans l’abri anti-bombe pendant une heure, puis on ressort pendant 15 minutes et on recommence à s’échauffer et à bouger. L’alarme se déclenche à nouveau et on retourne à l’abri anti-bombe », explique Ryzhykova. Elle s’entraîne donc principalement à l’étranger.

Le sport en deuil

Parmi les dizaines de milliers de morts et de blessés en Ukraine figurent des athlètes, des entraîneurs et d’autres membres d’organisations sportives qui, ensemble, ont aidé l’Ukraine à s’affirmer en tant que nation sportive après s’être libérée de l’ancienne machine sportive soviétique.

Certains des athlètes tués auraient pu avoir une chance de se qualifier pour Paris. Certains entraîneurs avaient formé les générations futures.

Ryzhykova a perdu un mentor qui a contribué à éveiller sa passion pour le sport. L’entraîneur Valentyn Vozniuk et son épouse, Iryna Tymoshenko, faisaient partie des 46 personnes tuées par un missile supersonique qui s’est écrasé sur un immeuble d’appartements à Dnipro en 2023.

Vozniuk, qui avait 75 ans, dirigeait l’école de sport de Dnipro où Ryzhykova a commencé l’athlétisme et où elle s’entraîne toujours lors de ses voyages à la maison.

« Il était toujours très joyeux, une personne heureuse qui faisait tout pour que les enfants viennent, s’amusent et restent », se souvient-elle.

Elle craint que la guerre n’accélère la spirale descendante du sport ukrainien. « Peu d’enfants viennent s’entraîner maintenant, beaucoup sont partis », remarque-t-elle.

« Il y a des moments où la dépression et le sentiment de ne rien vouloir faire s’installent », dit-elle. « Et quand vous êtes dans un camp d’entraînement et que vous lisez les nouvelles concernant une attaque massive à la roquette, vous vous inquiétez pour tous vos proches. »

Face à la Russie à Paris

À Paris, les athlètes ukrainiens devront affronter une nouvelle épreuve : la possibilité de croiser la route de concurrents venus de Russie et de leur alliée biélorusse.

Le Comité international olympique a exclu les deux nations des sports d’équipe à Paris, mais n’a pas cédé aux demandes ukrainiennes de leur exclusion complète.

Les Russes et les Biélorusses qui auront passé avec succès une procédure de sélection en deux étapes pourront concourir individuellement en tant que candidats neutres. Ils ne doivent pas avoir publiquement soutenu l’invasion ni être affiliés à des agences militaires ou de sécurité de l’État.

Le CIO a déclaré que des dizaines d’athlètes russes et biélorusses étaient qualifiés.

Ryzhykova a du mal à accepter la perspective de rencontres en face à face.

« Je n’arrive même pas à imaginer cette colère », dit-elle. « Comment se retenir, comment les regarder. »

Sa priorité reste l’Ukraine et garder ses pertes et ses sacrifices sous les projecteurs.

« Nous ne pouvons pas rester sans position, rester à l’écart, car nous sommes des leaders d’opinion. Et nous devons être un soutien pour notre peuple », déclare Ryzhykova.

« Ce sera un défi de taille lors de ces Jeux olympiques, car il n’y a pas de place pour la défaite ou les blessures », ajoute-t-elle. « C’est difficile à gérer, mais c’est à la fois une source de motivation et de responsabilité. » AP

Crédits images : AP